Detectan aumento de metano asociado con posibilidades de hallar vida en Marte

[resumen.cl] La misión Curiosity de la NASA ha registrado un aumento de la señal de metano esta semana y está buscando lecturas adicionales desde el planeta rojo. Cabe recordar que este gas es generalmente producido por seres vivos y algunos procesos geológicos. Las fuentes indicaron que este aumento sería 3 veces mayor al máximo registro realizado anteriormente en 2013. 

Según informó este sábado el New York Times aparentemente una gran cantidad de gas que podría ser un indicador de vida microbiana fue registrada en el vecino planeta. En mediciones tomadas este miércoles, el vehículo terrestre o rover Curiosity halló altas cantidades de gas metano en el aire marciano.

El medio neoyorkino señaló que los datos regresaron a la Tierra este jueves y que durante el viernes los científicos estaban discutiendo esta noticia, la cual aún no ha sido anunciada por la NASA.

Debido a esto el trabajo de la misión fue reorganizado y los controladores enviaron nuevas instrucciones al vehículo. Los resultados de estas observaciones se espera que regresen a la Tierra este lunes.

Cabe recordar que la búsqueda de formas de vida en Marte comenzó en la década de 1970 con las misiones de aterrizaje Viking. Veinte años después los científicos postularon que Marte pudo haber sino más cálido, húmedo y habitable hace unos 4 mil millones de años. Actualmente se debate la noción si formas de vida aún permanecen en el planeta, y si sus descendientes microbianos podrían haber migrado bajo tierra y persistir.

 

Representación artística del aterrizaje del Curiosity. Fuente: NASA/JPL

 

Si el metano estuviera en el aire marciano, sería significativo debido a que la luz solar y las reacciones químicas podrían romper estas moléculas en unos pocos siglos. Esto significa que el metano detectado ahora debe haber sido liberado a la atmósfera recientemente

 

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En nuestro planeta, los microrganismos conocidos que realizan metanogénesis o que producen y liberan este gas como desecho viven en ambientes pobres en oxígeno, tales como rocas bajo tierra y en el tracto digestivo de animales. Sin embargo, procesos geológicos también pueden generar metano.

El artículo señala que también es probable que el metano atrapado dentro de rocas de Marte por millones de años esté escapando intermitentemente de estas.

La NASA calificó esta detección como «un resultado científico preliminar» agregando que continuarán analizando los datos antes de confirmar resultados.

Estudios previos reportaron presencia de metano en Marte hace una década y media a través de mediciones de la sonda orbital Mars Express de la Agencia Espacial Europea además de desde telescopios en la Tierra. Estas observaciones se mantuvieron cerca del límite de detección de los equipos.

Cuando el Curiosity llegó en 2012 no encontró metano o en menos de una parte por billón en la atmósfera. Luego en 2013 se detectó un suave aumento, de 7 partes por billón que duró al menos un par de meses.

Las mediciones actuales registraron 21 partes por billón de metano, o 3 veces por sobre el peak de 2013.

 

 

Fotografía principal: Vehículo Curiosity se realiza una autofotografía en 2012. Fuente: NASA/JPL

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